작성일 : 18-08-09 21:55
KAIST 한진희 교수연구팀·뇌연구원 박형주 박사 연구팀 "외상 후 스트레스 장애 등 뇌질환 치료 기술 활용"
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'공포반응' 결정 신경회로 규명···"공황장애 극복할 단서"

KAIST·뇌연구원 연구팀 "외상 후 스트레스 장애 등 뇌질환 치료 기술 활용"

박성민 기자 sungmin8497@hellodd.com

입력 : 2018.08.07|수정 : 2018.08.07

ACC 영역의 활성 조절에 의한 본능적 공포 반응 증폭과 감소.<사진=KAIST 제공 >

ACC 영역의 활성 조절에 의한 본능적 공포 반응 증폭과 감소.<사진=KAIST 제공>


국내 연구팀이 '공포반응'을 결정하는 신경회로를 규명했다.

KAIST(총장 신성철)한진희 생명과학과 교수와 박형주 한국뇌연구원 뇌신경망연구부 박사 공동 연구팀이 동물의 공포에 대한 선천적인 행동 반응이 발생하게 만드는 뇌신경회로를 발견하고 그 원리를 규명했다고 7일 밝혔다.

골목의 모퉁이를 돌아설 때 갑자기 튀어나온 자동차 때문에 깜짝 놀라며 얼어붙는 듯이 몸이 저절로 멈춘 경험은 한 번쯤은 겪어봤을 것이다. 이는 '동결(freezing)'이라 불리는 대표적 공포반응이다.

만약 자동차 앞에서 몸이 멈추지 않았다면 큰 사고로 이어졌을 수 있다. 이처럼 포식자나 위험한 물체와 맞닥뜨렸을 때 적절한 공포반응을 나타내는 것은 사람과 동물이 위협으로부터 살아남을 가능성을 높여주는 역할을 한다.

이처럼 정상적인 공포, 불안 반응은 인간과 동물의 생존을 위해 필수적인 기능이다.

하지만 뇌신경학자들은 공포반응을 조절하는 신경회로의 이면에 주목하고 있다. 극도의 스트레스나 지속적인 생존의 위협에 노출된 사람들에게서 공포반응을 조절하던 두뇌 회로가 고장난 듯 기능 이상을 보이는 현상이 존재하기 때문이다.

최근 미디어를 통해 익숙해진 공황장애나 외상 후 스트레스 장애 등이 이러한 기능 이상으로 인해 발병한다.

이같은 질환을 앓는 사람들은 수개월 이상의 상담과 약물치료를 통해야만 과호흡, 통제되지 않는 불안감, 불면증 등의 증상을 극복한 후 일상에 복귀할 수 있다.

이러한 이유로 뇌신경회로가 올바르게 작용하는 원리를 이해해야만 질환의 효율적인 치료가 가능하다.

공동 연구팀은 전측대상회 피질(ACC)이라는 전두엽의 기능에 주목했다. 신체적인 고통에 반응하고 통증 정보를 처리하는 뇌 영역으로 알려진 전측대상회 피질은 복잡한 두뇌 중에서도 가장 고도의 연산 기능을 수행할 수 있는 전전두엽 피질(PFC)의 일부를 차지하고 있다.

그동안 전두엽 뇌 영역이 학습을 통해 획득하는 후천적인 공포 조절 기능을 담당한다는 사실이 동물 실험 등으로 규명됐지만 선천적 공포조절 기능은 알려진 바가 없었다.

핵심 실험을 수행한 1저자인 장진호 박사는 작은 발상의 전환을 언급했다. 그는 "교수님이 학습된 공포반응이 아닌 본능적 공포반응을 통해 실험을 해보자는 독특한 제안을 했다"라며 "해외 연구진들도 전전두엽 피질 두뇌 회로가 공포반응을 조절하는 원리는 연구하지만, 포식자에 대한 본능적 반응에는 아무도 주목하지 않았다. 데이터 해석에 어려움을 겪고 있었는데 발상의 전환 이후 놀라운 데이터를 꾸준히 얻을 수 있었다"고 말했다.

연구팀은 빛을 이용해 실시간으로 뉴런의 활성을 조절하는 광유전학 기술을 생쥐의 전측대상회 피질에 적용했다. 생쥐들을 포식자인 여우의 냄새에 노출시킨 상태에서 전측대상회 피질 영역을 억제, 자극해 반응 변화를 살폈다.

전측대상회 피질 영역의 뉴런을 억제하자 여우 냄새에 대한 동결 공포반응이 크게 증폭됐고, 반대로 전측대상회 피질 영역을 자극했을 때는 공포반응이 감소했다. 또 전측대상회 피질 자극은 트라우마 기억에 대한 학습된 공포반응도 강하게 억제하는 효과를 보였다.

연구팀은 전측대상회 피질 영역 내에서 편도체로 연결을 맺은 일부 뉴런들의 성질을 규명했다. 한진희 교수는 회로망 연구의 중요성을 설명했다. 그는 "두뇌 영역에는 전혀 다른 기능의 뉴런들이 공존하고 있으며 이들은 각기 다른 하위 영역으로 연결을 보내는 경우가 많다"라며 "뇌 영역의 기능을 올바로 이해하기 위해 회로망에 따라 뉴런의 종류를 구분해야 하는 이유"하고 말했다.

연구팀은 먼저 다양한 신경망 추적(neuronal tracer) 기법을 활용해 전측대상회 피질의 하위 연결망을 탐색했다. 그중 공포반응의 출력에 중요한 뇌구조로 잘 알려진 배외측 편도체핵(BLA)에서 전측대상회 피질의 주요 연결망을 관찰했다.

박형주 뇌연구원 박사 연구팀은 전기 생리학 방법을 이용해 전측대상회 피질-배외측 편도체핵 연결망이 단일 시냅스 흥분성 연결로 구성됨을 증명했다.


연구팀은 나아가 전측대상회 피질-배외측 편도체핵 하위 연결망이 전측대상회 피질과 동일한 선천적 공포 조절 기능을 수행함을 규명했다.

이 하부 회로를 억제시키자 여우 냄새에 대한 공포반응이 증가됐고, 같은 회로를 자극시키자 공포반응이 감소했다.

또한 코요테, 들쥐(들쥐는 생쥐를 잡아먹는 포식자를 사용한 보강 실험을 통해 전측대상회 피질-배외측 편도체핵 회로의 선천적 공포 행동 조절 기능을 명확히 규명했다.

한진희 교수
"선천적 위협 자극에 대한 공포 행동반응을 코딩하고 있는 뇌 속 핵심 신경회로를 발견했다는 점에서 매우 중요한 학술적 의미가 있다"라며 "향후 전측대상회 피질 신경회로를 표적으로 하는 외상 후 스트레스 장애 치료기술 개발의 근거가 될 것"이라고 말했다.

한편, 이번 연구는 국제 학술지 '네이처 커뮤니케이션즈(Nature Communications)'에 지난달 16일자 온라인 판으로 게재됐다.